50Hz vs 60Hz: Japón es un país dividido eléctricamente a la mitad

Por muchos motivos Japón es un país extraño y curioso para occidente y hasta se transformó en una moda/hobbie para muchos. Pero para la nerdada seria también hay curiosidades y esta es una de esas cosas raras que uno descubre de casualidad.

El país entero está dividido en dos no por cultura o diferencias étnicas sino por... la frecuencia de la electricidad! Una mitad a 50Hz y la otra a 60Hz, medio loco pero es un hecho que viene desde los primeros días de la electrificación del país.

La frecuencia en la corriente alterna tiene que ver directamente con la velocidad de los generadores y siempre fue un valor totalmente arbitrario. Como es de esperar estas cosas surgieron sin una estandarización, cada uno hizo lo que quiso mientras le funcionara, así que las frecuencias utilitarias iban desde los 16 2⁄3 Hz hasta los 133 1⁄3 Hz, con números raros como 87Hz, 25Hz, 40Hz, etc.

En Europa la estandarización llegó pronto y la frecuencia elegida fue 50Hz y obviamente fue de la mano de la adopción de muchas industrias más que del uso hogareño al cual no le afectaba en nada este valor.

En el caso de norteamérica el camino fue tomando los 60Hz y así, luego de unos cuantos años pocos países quedaron en otros valores. Argentina, por ejemplo, en 1946 utilizaba 43Hz en vez de los 50Hz estandarizados actuales.

Pero Japón... quedó dividido en dos.

Actualmente es un país con dos redes eléctricas totalmente separadas, cortado a la mitad, algo que suena ridículo con bastante lógica ¿Por qué? ¿Qué utilidad tiene?

Bueno, utilidad no tiene, es que es una herencia de los comienzos de la distribución eléctrica en el país a fines del siglo XIX, cuando las empresas eléctricas apenas llegaban a una ciudad, no cubrían regiones, los generadores operaban para una cantidad ínfima de clientes.

Estos primeros emprendimientos estaban vendiendo un servicio futurista, muchos no tenían idea de cómo iba a ser años más adelante pero ya podían ver el progreso en una sociedad que se discutía entre lo tradicional local y lo extranjero moderno.

El primer equipamiento importado de alto voltaje provenía desde Alemania y era de 50Hz y fue a parar a Tokio, pero en Osaka la empresa local compró equipamiento en los EEUU, de General Electric, y, como en dicho país, era de 60Hz.

Con dos ciudades separadas por más de 500Km nadie se preocupó demasiado por la compatibilidad. Pero el tiempo pasó y las redes se extendieron y hoy tenemos esto:


Una hermosa isla superpoblada y con dos frecuencias totalmente distintas de operación. Para la mayoría de los motores eléctricos básicos (aunque operan a distinta velocidad!) esto no parece un problema pero desde un reloj eléctrico hasta un microondas fallarán en la operación porque dependen de la frecuencia.

Todo electrónico que usa el timing de la red para calcular el tiempo lo hará mal, cualquier bobina que esté calculada para operar de una forma lo hará distinto, los capacitores también.

Obviamente la electrónica moderna no tiene estos problemas ya que la gran mayoría tiene su propia fuente rectificadora y lo único que utilizan en corriente directa. Pero durante muchos años la gente no tenía productos tan avanzados por lo que dependía de esta.

El mercado, entonces, tenía que producir dos variantes de cada producto, uno para el norte, otro para el sur. Así que los electrodomésticos empezaron a aparecer con etiquetas de compatiblidad siendo los más vendidos los que aclaraban "50-60 Hz".

Hubo varias discusiones para tratar de unificar el sistema que fueron oportunidades perdidas, especialmente luego de la Segunda Guerra. Consideraron que era demasiado costoso hacerlo así que siguieron como estaban (si hay algo conservador es un japonés pero, además... funcionaba).

Toda esta locura llevó a que fuese más viable crear las "shūhasū henkan sōchi" que son tres estaciones conversoras que permiten conectar ambos sistemas. Dos en la prefectura de Shizuoka y una en la de Nagano. Cualquiera que haya estudiado un poco de electricidad sabe que esto suena a delirio ¿Convertir frecuencias? Y sí, era más barato eso que cambiar medio país!

La potencia combinada de las tres es de apenas 1 millón de kilowatts por lo que no sirve si se cae la mitad del país pero puede sostener al menos una parte.

Las falencias del sistema se notaron fuertemente con el tsunami de 2011 que dejó fuera de operación a la planta de Fukushima y derivó en apagones que, con un sistema unificado, se podrían haber evitado.

Para los que creen que vivimos en un mundo eléctricamente compatible hace un tiempo escribí esta nota (mucho tiempo) porque también me había llamado la atención y aquí tienen este genial mapa:

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Comentarios

  • Horacio    

    Hola! Sin ir mas lejos en Brasil también tenes un circo de voltajes dependiendo de donde estés o donde pongas el dedo en el mapa. Hoy casi todo es 240/110V 50/60Hz. Desconozco las complejidades de mantener el sistema de distribución o alta tensión con distintos voltajes y frecuencias, quizás sea totalmente agnóstico ya que dependerá de cada subestación como lo baja al hogar. Abrazo!

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    • suele ser un problemón para tener un sistema interconectado a nivel país. Una cosa es el voltaje que es fácil de subir o bajar, otra muy distinta es la frecuencia, ahí la cagás toda

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      • Danbat    

        Bueno, el superapagón que tuvimos en 2019 fue por la desincronización de las líneas de alta tensión. Al cortarse una línea se perdió la frecuencia de referencia y de ahí fueron desconectándose las generadoras de manera automática. Ahí terminé de entender el delicado equilibrio que es una red eléctrica interconectada, hasta ese momento pensaba que era todo mucho más simple.

        La corriente continua no tiene estos problemas, punto para Edison.

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  • Gonzalo    

    A mi justamente me pasó algo, que quizás alguno me pueda orientar: sin percatarme de esto, compré un Brasil un electrodoméstico y como funcionaba a 220 me quedé tranquilo. Pero requería 60hz, por lo q cuando lo conecte acá en arg, funcionaba muy lento y recalentaba. Aún tengo el aparato. Que puedo hacer? Cambiar el motor? No sé si ese aparato se consiga acá.... Gracias!

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    • Danbat    

      Y dependiendo del aparato es probable que te salga más barato cambiar el motor que conseguir un variador de frecuencia (que existen).

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  • Mario    

    El sistema Yankee se definió sobre la marcha, querés 110V? fase y neutro. 240V? dos fases. Así es en Canadá, Brasil, México. Todos conformes.

    Lo raro es que Japon use 110V, enchufes casi norteamericanos, y 50Hz. Quizá sea un vestigio muy antiguo de los sistemas europeos. No somos tan lejanos, hay videos del sistema bifásico que usaba la Italo Argentina.

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